Sables minéraux

L'ilménite, le rutile et le zircon sont les trois minéraux lourds extraits des mines de sable de l'exploitation Sibelco sur North Stradbroke Island dans le Queensland en Australie. Les minéraux lourds extraits représentent 1 % du sable total. Les 99 % restants servent à la réhabilitation de l'environnement après l'exploitation de la mine.

Ilménite

L'ilménite est mélangé et transformé pour créer du dioxyde de titane, pigment non toxique blanc de grande qualité qui est résistant aux UV, à l'eau et aux produits chimiques.

Plus de la moitié du pigment au dioxyde de titane est utilisée dans la production de peintures (maisons, industrie, automobile, etc.) car il reflète les rayons UV nocifs et empêche la peinture de s'écailler. Le dioxyde de titane est aussi un ingrédient important dans la fabrication de crèmes solaires, de cosmétiques, de plastiques, d'encre, de papier, de dentifrice et de produits alimentaires comme la farine et le sucre glace pour améliorer leur brillance.

Rutile

Le rutile a trois applications majeures : le pigment au dioxyde de titane, les fils de soudure fourrés et la production de métal de titane.

Le rutile, lorsqu'il est transformé en pigment au dioxyde de titane, peut être utilisé dans les mêmes produits que l'ilménite. Le rutile est parfois la source de choix pour le pigment au dioxyde de titane car il fournit le produit le plus efficace avec le moins de déchets de fabrication.

Les fils de soudure fourrés sont les consommables de soudure préférés pour les récipients sous pression, les conduits pétrochimiques et la fabrication d'équipement lourd, car le fil fourré stabilise l'arc électrique pour assurer une jointure supérieure.

Le rutile peut aussi être converti en éponge de titane, qui est ensuite transformé en métal de titane. Les propriétés uniques du métal de titane incluent son ratio force-poids élevé, son point de fusion élevé et sa résistance à la corrosion. Le rutile est ainsi un métal de choix dans l'industrie aérospatiale pour la fabrication de châssis d'avion et de réacteurs. Il est aussi souvent utilisé pour produire des équipements sportifs de grande qualité, des stimulateurs cardiaques, des membres artificiels, de l'équipement chirurgical, des montures de lunettes et des montres. Lorsque le métal de titane est mélangé à d'autres métaux comme le fer, le manganèse et l'aluminium, il forme un alliage résistant aux hautes températures et à la corrosion, ce qui signifie qu'il a un vaste panel d'utilisations dans les milieux difficiles.

Zircon

Plus de la moitié de tout le zircon extrait sert au secteur de la céramique en raison de la capacité du zircon à donner de l'opacité (blancheur et luminosité) et à créer des glaçures sur les produits comme du carrelage, des produits sanitaires (baignoires, lavabos et toilettes) et la vaisselle. Le zircon est un matériau dur et résistant car il conserve sa composition physique et chimique lorsqu'il est soumis à des températures élevés et à un milieu corrosif. C'est un très bon matériau réfractaire et de fonderie, utilisé dans les briques réfractaires, notamment dans les fours destinés à la fabrication d'acier et de verre.

Le zircon est utilisé :

  • pour bloquer les émissions de rayons X dans les tubes cathodiques des écrans de télévision et d'ordinateurs.
  • pour produire des équipement biomédicaux comme les prothèses de genoux et de hanches, les piles légères rechargeables, les écrans de télévision, les fusibles et le dentifrice.
  • comme sable de fonderie pour les coulées de précision.

L'alliage de zircon protège les barres de combustible dans les centrales nucléaires, en raison de sa faible absorption des neutrons thermiques.

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